其實我們台灣人所吃的哈密瓜,99%都是洋香瓜,真正的哈密瓜(注意,是密不是蜜)指的是原產於新疆哈密的那種瓜,它的最大特色除了甜美、多汁等基本要求外,最重要就是「脆」。沒誇張,它真的就跟水梨一樣脆,咬起來會ㄎㄠˊ 一聲的那種清脆。

這種瓜在台灣,主要的產地在宜蘭壯圍,它是民國60年間由台灣農友種苗公司引進新疆哈密品種並改良而成的「新世紀」,在蘭陽溪口試種時大獲成功,就此在壯圍扎了根。

每年端午節前後是壯圍哈密瓜的採收期,但許多人不知道,也沒吃過,因為它照顧起來很麻煩,產量很少、產地很集中,每年都是才剛開花就被訂光,不太流入市面。所以,如果嚴格來問幾月是吃哈密瓜的季節,我會回答6月(在新疆當地是7-9月),並請現在就去找壯圍鄉農會詢問預訂。但如果你問幾月能夠吃到「洋香瓜」,也就是我們印象中從小吃到大,或橘或綠、軟軟香香甜甜的那種瓜,那麼我會回答「整年都能吃到,但最好的季節,就是現在。」

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每年3月驚蟄,意指春雷驚醒昆蟲,整個大地回春,春暖花開,此時也正是洋香瓜進入盛產期。

台灣洋香瓜有20多個品種,多數種在台南七股、佳里、鹽水、白河、嘉義義竹、鹿草等這些嘉南平原鄉鎮。每年入秋後,這些洋香瓜田就會罩上塑膠布隧道以避免過度的雨淋與寒風,遠望彷彿白雲籠罩大地般浪漫優美。等到冬天後開始採收,到了春季3月後會進入最大盛產期直到5月。

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嘉南平原經常出現這樣如白雲籠罩般的地表,其實就是洋香瓜田,目的是避免過度的雨淋與寒風。

每年3月這時候,嘉南平原春暖花開,黃花風鈴木、木棉、苦楝、蜀葵、火焰木,在那繽紛多彩世界裡,經常可遇到穿著花花綠綠的農夫們走進雲朵隧道中採瓜,再用扁擔將那一顆顆甜美果實扛在肩上,走過崎嶇不平的田埂後將其送到路上、車上、市場上,最後到達我們桌上,一顆一顆,都是歷經冬季風寒後,在春暖花開時綻放的甜美,每一口都有春天的喜悅。(原文刊登於2020年3月份的鄉間小路)

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洋香瓜田埂崎嶇不平,要把瓜從田中運到路邊都是靠人力與扁擔,每一口都艱辛。
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壯圍的「新世紀」哈密瓜長得像橄欖球,瘦長瘦長,通常每株只留一顆果實,因此果實大甜度高。
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新疆哈密瓜,清脆如水梨。

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